¿Cómo ser astrobiólogo?

¿Cómo ser astro­biól­ogo? (y no vol­verse loco en el intento)

Por Antíg­ona Segura Per­alta
Insti­tuto de Cien­cias Nucleares, UNAM
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Intro­duc­ción

Desde que sabe­mos que exis­ten otras estrel­las y otros mun­dos nos hemos pre­gun­tado si habrá vida en ellos y cómo podrían ser los organ­is­mos en otros plan­e­tas. En las últi­mas décadas del siglo XX, inves­ti­gadores de diver­sas áreas del conocimiento comen­zaron a reunirse y colab­o­rar for­mando una nueva cien­cia que recibió dis­tin­tos nom­bres: exo­bi­ología, bioas­tronomía y astro­bi­ología. Actual­mente el más usado es el de astrobiología.

La astro­bi­ología puede definirse como la cien­cia que estu­dia el ori­gen, evolu­ción y dis­tribu­ción de la vida en el uni­verso. Inte­gra conocimien­tos de biología, física, química, astronomía y geología que nos per­miten enten­der como surgió la vida en la Tierra; cómo evolu­cionó; la inter­ac­ción entre el plan­eta y los organ­is­mos vivos; los pro­ce­sos que dieron lugar à la for­ma­ción de nue­stro plan­eta; los lugares en el espa­cio dónde puede orig­i­narse la vida y las téc­ni­cas con las que podríamos detec­tar la pres­en­cia de vida en otros planetas.

Quienes ahora se lla­man astro­biól­o­gos son inves­ti­gadores prove­nientes de áreas tan diver­sas como la astronomía, geofísica, biología, inge­niería, filosofía, química, etc. Para con­ver­tirse en astro­biól­o­gos no tuvieron un instruc­tivo, sólo la pasión por saber si habría vida en otros mun­dos y la dis­ci­plina para estu­diar algún campo especí­fico del conocimiento. La astro­bi­ología les dio a los espe­cial­is­tas una nueva forma de ver los resul­ta­dos de sus inves­ti­ga­ciones. Estu­dios sobre la for­ma­ción de plan­e­tas o el análi­sis de rocas prove­nientes de Marte ahora resul­tan impor­tantes para el estu­dio del ori­gen de la vida en el Universo.

Con­forme ha cre­cido la comu­nidad de astro­biól­o­gos hay más recur­sos disponibles para los jóvenes que desean involu­crarse en el estu­dio de la vida como un fenó­meno uni­ver­sal. A con­tin­uación pre­sento algu­nas de las posi­bil­i­dades con las que cuen­tan los jóvenes estu­di­antes de cien­cias para con­ver­tirse en astrobiólogos.}

Guía breve para con­ver­tirse en Astrobiólogo.

1. Estudie la licen­ciatura en la cien­cia que más le guste: química, biología, física, matemáti­cas o inge­niería. Los astro­biól­o­gos requieren cono­cer una rama de la cien­cia a fondo.

2. Hacer un pos­grado. Esta es la parte más com­pli­cada de ser astro­biól­ogo. Lo mejor es ele­gir un pro­grama que tenga inves­ti­gadores que ya se dediquen à la astro­bi­ología para realizar las tesis de maestría y doc­tor­ado con un enfoque astro­bi­ológico; o bien mudarse a Aus­tralia o Esta­dos Unidos donde pueden estu­di­arse pos­gra­dos en Astrobiología:

• Ari­zona State Uni­ver­sity: www​.astro​bi​ol​ogy​.asu​.edu
• Penn­syl­va­nia State Uni­ver­sity: www​.psu​.edu/​b​u​l​l​e​t​i​n​s​/​w​h​i​t​e​b​o​o​k​/​p​r​o​g​r​a​m​s​/​a​b​i​o​l​.​h​t​m
• Uni­ver­sity of Wash­ing­ton: www​.depts​.wash​ing​ton​.edu/​a​s​t​r​o​b​i​o​/
• Uni­ver­sity of Cal­i­for­nia Los Ange­les: www​.astro​bi​ol​ogy​.ucla​.edu/​p​a​g​e​s​/​h​o​m​e​.​h​t​m​l
• Mac­quarie Uni­ver­sity, Aus­tralia (cuenta con pro­gra­mas de becas para extran­jeros): www​.aca​.mq​.edu​.au

3. Hacer una estancia pos­doc­toral: Cada día hay más insti­tu­ciones ded­i­cadas à la astro­bi­ología (ver ade­lante) que ofre­cen plazas pos­doc­tor­ales, sólo hay que estar dis­puesto a salir del país pues la may­oría de ellas se encuen­tran en los Esta­dos Unidos y Europa. Las plazas se ofre­cen ini­cial­mente por un año y pueden exten­derse hasta por cinco años. Esta etapa es la mejor para con­sol­i­darse en la inves­ti­gación, pub­licar y comen­zar a bus­car un tra­bajo de verdad.

4. Obtener tra­bajo: ¿dije que el paso 2 era el más difí­cil? Bueno, tal vez no. Los tra­ba­jos para cien­tí­fi­cos no abun­dan, ni en Méx­ico ni en otros países. Aquí no hay rec­etas, se requiere un buen cur­rículo, al menos un par de líneas de inves­ti­gación y mucha suerte. Un buen cur­rículo para un cien­tí­fico con­siste en tener pub­li­ca­ciones en revis­tas cien­tí­fi­cas con arbi­traje, par­tic­i­par con­stan­te­mente en reuniones cien­tí­fi­cas y de pref­er­en­cia ser parte de un equipo de inves­ti­gación, pues la cien­cia es gen­eral­mente un tra­bajo de equipo.

¿Dónde se hace inves­ti­gación en astrobiología?

Cada día hay más insti­tu­ciones alrede­dor del mundo ded­i­cadas a esta cien­cia, algu­nas de ellas son:

• Cen­tro de Astro­bi­ología, España: www​.cab​.inta​.es
• Astro­bi­ol­ogy Insti­tute, Uni­ver­si­dad de Hawai: www​.ifa​.hawaii​.edu/​U​H​N​A​I
• Aus­tralian Cen­ter for Astro­bi­ol­ogy: www​.aca​.mq​.edu​.au
NASA Astro­bi­ol­ogy Insti­tute (NAI): Insti­tuto vir­tual con­for­mado por gru­pos de inves­ti­gación de diver­sas insti­tu­ciones. Los gru­pos de inves­ti­gación miem­bros del NAI reciben apoyo económico de la NASA por peri­o­dos ren­ov­ables de cinco años. La página del NAI con­tiene infor­ma­ción actu­al­izada de las insti­tu­ciones que for­man parte de él y de sus activi­dades de inves­ti­gación (www​.nai​.arc​.nasa​.gov).
SETI Insti­tute: Enfo­cado à la búsqueda de vida inteligente: www​.seti​.org
• En Europa las insti­tu­ciones ded­i­cadas à la astro­bi­ología se agru­pan en la Euro­pean Exo/​Astrobiology Net­work Asso­ci­a­tion (EANA:http://www.astrobiologia.pl/eana/) que está patroci­nada por la Agen­cia Espa­cial Euro­pea (ESA: http://​www​.esa​.int/​e​s​a​C​P​/​i​n​d​e​x​.​h​t​m​l).

Para quienes no quieren ser cien­tí­fi­cos, pero tienen curiosidad

Los mejores sitios para enter­arse sobre las últi­mas noti­cias rel­e­vantes à la astro­bi­ología son:
• Astroseti: http://​www​.astroseti​.org/ (en español) y
• The Astro­bi­ol­ogy Web: http://​www​.astro​bi​ol​ogy​.com/ (en inglés)

Para pro­fe­sores de edu­cación básica, el NASA Astro­bi­ol­ogy Insti­tute cuenta con una sec­ción que se ded­ica a generar mate­ri­ales y guías para que los mae­stros los usen en sus clases: http://​astro​bi​ol​ogy​.nasa​.gov/​n​a​i​/

La revista ¿Cómo ves? edi­tada por la UNAM fre­cuente­mente pub­lica artícu­los rela­ciona­dos con la astro­bi­ología en un lenguaje ameno y apto para estu­di­antes de secun­daria: http://​www​.comoves​.unam​.mx/

La aso­ciación Astroseti tra­duce los artícu­los de la Astro­bi­ol­ogy Mag­a­zine y los hace públi­cos en el sitio www​.cien​cia​.astro​bio​.net

La Sociedad Mex­i­cana de Astro­bi­ología (SOMA) es una orga­ni­zación civil que agrupa a inves­ti­gadores, divul­gadores y per­sonas intere­sadas en la astro­bi­ología y real­iza activi­dades tanto para público en gen­eral como para audi­en­cias espe­cial­izadas. Infor­ma­ción sobre
SOMA en: www​.nucleares​.unam​.mx/​s​o​m​a​/